To 767 της Boeing επέλεξε η USAF για εναέριο ανεφοδιασμό καυσίμου

25 Φεβρουαρίου 2011

Απεικόνιση του KC-46A ενώ ανεφοδιάζει στρατηγικό βομβαρδιστικό
Β-1Β. (Boeing)

Το Υπουργείο Άμυνας των ΗΠΑ ανακοίνωσε στις 24 Φεβρουαρίου 2011 πως ανέθεσε στην Boeing σύμβαση σταθερής τιμής με κίνητρο, ύψους μεγαλύτερου των $3,5 δισ, για τη Μηχανική και Κατασκευαστική Ανάπτυξη του αεροσκάφους εναέριου ανεφοδιασμού καυσίμου KC-X. Η σύμβαση θα αποφέρει 18 αεροσκάφη με ταξινόμηση KC-46A μέχρι το 2017, ενώ η άσκηση δικαιωμάτων προαίρεσης αναμένεται να επεκτείνει τον στόλο σε 179, για την αντικατάσταση περί των 400 KC-135R. Ο Υπουργός Αεροπορίας Μάικλ Ντόνλυ δήλωσε πως η επιλογή «έλαβε υπόψη την αποτελεσματικότητα αποστολής σε καιρό πολέμου και τα κόστη κύκλου ζωής όπως ενσωματώνονται στην αποδοτικότητα καυσίμου και στα κόστη στρατιωτικών κατασκευών», προσθέτοντας πως τόσο το αεροσκάφος της Boeing όσο και το KC-45 της EADS North America με βάση το Airbus A330, κάλυπταν τις απαράβατες απαιτήσεις του Αιτήματος Προσφορών (RfP). «Η σχολαστική και διαφανής διαδικασία επιλογής σημάνθηκε από συνεχή διάλογο με τους προσφέροντες για να εξασφαλισθεί πως η Πολεμική Αεροπορία είχε μια ξεκάθαρη κατανόηση των πρροτάσεών τους και πως οι εταιρείες κατανοούσαν ξεκάθαρα την ανάλυση της υπηρεσίας για τις προσφορές τους», κατέληξε ο Ντόνλυ.

Η ανακοίνωση της Boeing τονίζει πως το πρόγραμμα υποστηρίζει περί τις 50.000 θέσεις απασχόλησης με την εταιρεία και περισσότερους από 800 προμηθευτές της, σε περισσότερες από 40 Πολιτείες των ΗΠΑ. Το KC-46A ή NewGen Tanker στηρίζεται στο εμπορικό Boeing 767 ευρείας ατράκτου, ενώ ο βραχίονας είναι προηγμένη έκδοση εκείνου του KC-10, με επεκταμένο φάκελο εναέριου ανεφοδιασμού, μεγαλύτερο ρυθμό μεταβίβασης καυσίμου και ηλεκτρονικό σύστημα ελέγχου (fly-by-wire). Το KC-46A θα διαθέτει επίσης ψηφιακό θάλαμο διακυβέρνησης στηριζόμενο στα συστήματα ηλεκτρονικής απεικόνισης του Boeing 787 Dreamliner και «…φιλοσοφία σχεδίασης ελέγχου πτήσης που θέτει τα ιπτάμενα πληρώματα επικεφαλής αντί να επιτρέπει στο λογισμικό υπολογιστών να περιορίζει την ικανότητα ελιγμών μάχης.»

Η τελευταία αναφορά είναι ευθεία βολή στο ηλεκτρονικό σύστημα ελέγχου πτήσης του KC-45. Η EADS North America εξέφρασε απογοήτευση για την επιλογή μιας αντίληψης αεροσκάφους (concept aircraft) υψηλού ρίσκου, αντί του δοκιμασμένου και ικανότερου KC-45, το οποίο θα κατασκευαζόταν σε νέα εγκατάσταση στο Μόμπαϊλ της Αλαμπάμα, υποστηρίζοντας 48.000 θέσεις απασχόλησης σε σχεδόν 1.000 εταιρείες στις ΗΠΑ. Η εταιρεία αναμένει να ενημερωθεί από την USAF για την απόφαση, την οποία θα αναλύσει σχολαστικά. Η δήλωση αυτή υπαινίσσεται την πιθανότητα προσφυγής στο Γραφείο Λογοδοσίας Κυβέρνησης (GAO), το οποίο στις 18 Ιουνίου 2008 εισηγήθηκε την ακύρωση της προηγούμενης απόφασης επιλογής του KC-45 –με κύριο ανάδοχο τη Northrop Grumman τότε– μετά από ένσταση της Boeing! Στις 9 Ιουλίου 2008 ο Υπουργός Άμυνας Ρόμπερτ Γκέιτς υιοθέτησε την εισήγηση και διέταξε επανάληψη του διαγωνισμού KC-X, με αποτέλεσμα την έκδοση νέου RfP στις 24 Φεβρουαρίου 2010. Στις 8 Μαρτίου 2010 η Northrop Grumman ανακοίνωσε πως αποσύρεται από το πρόγραμμα, επειδή η μεθοδολογία επιλογής ευνοούσε σαφώς το μικρότερο αεροσκάφος της Boeing, χωρίς να αναγνωρίζει επαρκώς την αξία της πρόσθετης ικανότητας του μεγαλύτερου Α330. Η Northrop Grumman υπενθύμιζε πως επικράτησε στον διαγωνισμό KC-X του 2008 και πως το Α330 επικράτησε του αεροσκάφους της Boeing στους 5 τελευταίους διεθνείς διαγωνισμούς. Καλούσε τέλος το Υπουργείο Άμυνας να λάβει υπόψη πως στον προηγούμενο διαγωνισμό KC-X, το κόστος flyaway μονάδας για τα πρώτα 68 KC-45 με βάση το Α330 ήταν $184 εκατ, περιλαμβάνοντας τα μη επαναλαμβανόμενα κόστη ανάπτυξης. Η επικράτηση της Northrop Grumman είχε ανακοινωθεί στις 29 Φεβρουαρίου 2008 και αναφερόταν σε σύμβαση ανάπτυξης ύψους $1,5 δισ, η οποία περιλάμβανε 4 αεροσκάφη δοκιμών, καθώς και 5 προαιρέσεις παραγωγής 64 KC-45A συνολικής αξίας $10,6 δισ. Πρόσθετες προαιρέσεις για 110 αεροσκάφη σε βάθος χρόνου 10 ετών θα ανέβαζαν το συνολικό κόστος πέραν των $35 δισ.

Μετά την αποχώρηση της Northrop Grumman, ρόλο κύριου αναδόχου στην υποψηφιότητα ανέλαβε η EADS North America. Το πρόγραμμα KC-X θεωρείται εμβληματικό και απολύτως ενδεικτικό για τις προοπτικές αυτόνομης διεκδίκησης μειζόνων αμυντικών προμηθειών των ΗΠΑ από εταιρείες του εξωτερικού, επί ίσοις όροις με την εγχώρια βιομηχανία.